Chateau Lafite en de Rothschilds

Op 8 augustus 1868 kocht Baron James de Rothschild, tijdens een openbare verkoop, Chateau Lafite van de drie zussen van Aime-Eugène Vanlerberghe, Madame la Comtesse de Villoutreys, Madame la Comtesse de Cornudet en Madame la Comtesse Duchatel. Baron James, die hoofd was van de Franse tak van de familie Rothschild, overleed slechts 3 maanden na de aankoop van Lafite. Het landgoed werd toen de gezamenlijke eigendom van zijn drie zonen: Alphonse, Gustave en Edmond. Het landgoed behelste toen 74 hectare wijngaarden.

 

Als teken van verwelkoming van de nieuwe eigenaar, ging de jaargang 1868 in de boeken als een record in vele opzichten. Voor dit oogstjaar werd de hoogste prijs voor de wijn betaald (6250 franken in die periode, oftewel 4700 euro’s vandaag de dag voor de ‘tonneau’ van 900 liter). Dit record zou pas aan het eind van de 20e eeuw overtroffen worden.

Er wordt gesuggereerd dat de aankoop van Chateau Lafite te maken had met de rivaliteit tussen de twee takken van de familie Rothschild. Aan de ene kant de Franse tak (Baron James de Rothschild) en aan de andere kant de Engelse tak zijn neef Nathaniel de Rothschild die net Brane-Mouton (later Chateau Mouton Rothschild) gekocht had.

 

Die rivaliteit zal ongetwijfeld ook meegespeeld hebben, maar er is ook sprake van een puur zakelijke kant. In de tweede helft van de 19e eeuw werd het duidelijk dat je aanzienlijke rendementen kon maken met het opkopen van dergelijke wijngaarden. De grondprijs steeg explosief. Echter het valt ook niet te ontkennen dat de rivaliteit tussen de twee neven en diens kinderen ook tot ver in de 20e eeuw doorging.

Chateau Mouton Rothschild was tot 1973 ‘maar’ een tweede Grand Cru en Chateau Lafite Rothschild vanaf het begin één van de vier eerste Grand Crus. Het lijkt erop dat de laatste decennia de rust in de rivaliteit is toegenomen en misschien gaan ze wel bij elkaar op de koffie?(…).

Zoals al is gezegd zwaaiden Alphonse, Gustave en Edmond de scepter op Lafite en zij overwonnen de oorlog, de phylloxera en de economische depressie van de jaren dertig. Tijdens de Tweede Wereldoorlog werd Lafite bezet door Duitse troepen, maar in 1945 nam Gustave’s kleinzoon, Baron Elie de Rothschild, vervolgens weer bezit van Chateau Lafite Rothschild.

Baron Elie de Rothschild moest Lafite weer op de rails zetten en leidde een programma om de wijngaarden en de gebouwen weer te herstellen. Hij was ook een van de oprichters van het wijngilde ‘Commanderie du Bontemps’ dat in 1950 opgericht werd. Hij stierf in 2007, maar tegen die tijd had hij al lang de leiding overgedragen aan de volgende generatie. Baron Eric de Rothschild, zijn neef, nam de leiding al in de jaren ’70 over.

Baron Eric heeft meer betrokkenheid getoond richting Lafite dan sommige van zijn voorouders en heeft het landgoed gemoderniseerd en gerenoveerd. Delen van de wijngaard is herbeplant en er is nieuwe apparatuur geïnstalleerd in de kelders. Er zijn in de kelder roestvrij stalen tanks geïnstalleerd naast de eikenhouten tanks en er is onder de supervisie van de Catalaanse architect Ricardo Bofill in 1988 een geheel nieuwe ronde chai gebouwd.

Dit nieuwe ontwerp werd geprezen voor zijn innovatieve karakter en compromisloze geest en kan 2.200 vaten herbergen. Ook heeft Baron Eric de horizon van de Domaines verlengd door nieuwe acquisities, zoals Château Duhart-Milon, Château L’Evangile, Château Rieussec, Château Paradis Casseuil, Château Peyre-Lebade en Château d’Aussières in Frankrijk. Verschillende projecten van Domaines Barons de Rothschild (Lafite) lopen in Chili, Portugal, Argentinië en sinds 2008 in China.

De wijngaarden

De wijngaard van Lafite-Rothschild bestaat uit drie percelen. Het eerste perceel beslaat 50 hectare wijngaard op het plateau rondom het kasteel, gevolgd door die op het Carruades plateau grenzend aan de wijngaarden van Chateau Mouton Rothschild en dan is er is een kleine 4,5 hectare terrein in St Estèphe genaamd ‘La Caillava’.

Alhoewel het Lafite landgoed welgeteld 178 hectare behelst, is ‘slechts’ 112 hectare beplant met wijnstokken. De variëteiten worden gedomineerd door de Cabernet Sauvignon (70%), dan Merlot (25%), Cabernet Franc (3%) en een beetje Petit Verdot (2%).

De gemiddelde wijnstok heeft een leeftijd van 38 jaar, hoewel de jonge wijnstokken (hier betekent dat minder dan 10 jaar oud) niet worden gebruikt voor de ‘Grand vin’, zodat de voor de ‘Grand vin’ de gemiddelde leeftijd van de wijnstok uitkomt op ongeveer 45 jaar.

Er zijn een paar percelen waar hele oude wijnstokken staan, waaronder ‘La Gravière’. Dit perceel werd beplant in 1886 en een paar percelen waar de wijnstokken tussen de 50 en 80 jaar oud zijn. De grond waarop de wijnstokken groeien is een kiezelbodem met daaronder een kalksteenbodem.

Vinificatie en wijnen

De manager van Lafite is Charles Chevalier. Hij heeft sinds 1994 de leiding op Chateau Lafite Rothschild. Hij houdt ook toezicht op de activiteiten bij het aangrenzende landgoed Chateau Duhart Milon. Na het oogsten, dat nog steeds met de hand gebeurt (rendementen in de orde van 50 hl / ha), vindt de gisting plaats in temperatuur-gecontroleerde houten kuipen, met een maceratieduur tussen de 18 en 25 dagen.

De chai is uitgerust om de gisting van afzonderlijke kleine percelen te vergemakkelijken en is in 2010 uitgebreid. Het eerste gedeelte is uitgerust met een betonnen tanks, variërend 50 tot 125 hectoliter en is gewijd aan de fermentatie van de Merlotdruif, die grotendeels afkomstig is uit percelen van het Carruades plateau.

 

Zodra de alcoholische gisting klaar is gaat de wijn het tweede gedeelte in. Daar staan de roestvrije stalen tanks van 30 tot 70 hectoliter in grootte, uitsluitend voor de malolactische gisting.

Zodra dit is voltooid wordt de wijn overgeheveld naar de eikenhouten vaten. Deze worden door de eigen vatenmakerij op Chateau Lafite Rothschild gemaakt. De wijn gaat voor 18-20 maanden op vat. Vervolgens worden in maart de wijnen geproefd en gemengd. Dan wordt o.a. bepaald welke vaten er gebruikt worden voor het maken van de ‘Grand vin’.

De ‘Grand vin” van Château Lafite-Rothschild wordt gedomineerd door Cabernet Sauvignon (die in percentage varieert van 57% tot dicht bij de 90%, met een of twee jaargangen meer dan 90%) en de rest bestaat meestal (maar niet altijd) uit de andere drie druiven.

De totale productie van het landgoed ligt dicht bij de 45.000 kisten per jaar, afhankelijk van het jaar natuurlijk en met de strenge selectie zou de ‘Grand vin’ verantwoordelijk zijn voor 40% van dit aantal. De tweede wijn is Carruades de Lafite. Die bestaat uit ten hoogste 70% Cabernet Sauvignon en een groter deel Merlot. Een deel van de druiven die ook niet geschikt zijn voor de Carruades de Lafite leeft verder voort als ‘gewone’ Pauillacwijn.

Heden

Chateau Lafite Rothschild heeft in het laatste decennium grote sprongen gemaakt. De sublieme wijnjaren hebben geen windeieren gelegd voor dit Chateau, vooral sinds de tijd dat de Chinezen deze wijn hebben ontdekt.

De prijzen voor zowel de “Grand vin’ als die van Carruades de Lafite zijn tot grote hoogten gestegen. Zo werd in de fles van de jaargang 2008 het chinese teken voor ‘8’ ingegraveerd. Binnen 48 uur steeg de marktwaarde voor een Chateau Lafite Rothschild 2008 met 21%…..

  

Chris